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Emembrane, Magtrac, Motiv y Tiltread son cuatro apuestas que ha lanzado la surcoreana Hankook sobre los posibles avances que podrían esconder los neumáticos del futuro. Las opciones han surgido de un concurso entre diseñadores industriales de Estados Unidos que, convocados por la firma, decidieron aportar su visión sobre la materia.

Lo cierto es que hay opciones para todos los gustos, pero todas presentan un denominador común: los diseños de los nuevos neumáticos se apartan definitivamente del concepto del anillo de caucho inflado a presión para explorar otras posibilidades en busca de la máxima adaptabilidad al terreno. Además, se estimuló a los diseñadores en la sostenibilidad de los neumáticos que proyectasen.

Pero, ¿hasta qué punto todo esto son previsiones creíbles y cuánto hay de ficción basada más o menos en la ciencia? Quizá repasando uno por uno cada uno de los neumáticos adaptativos de Hankook podamos sacar algo en claro. O quizá no, pero al menos los veremos más en detalle.

Emembrane, resistencia a la rodadura gradual

El emembrane es un neumático que presenta una banda de rodadura estructurada en tres cuerpos: mientras que las partes exteriores dan agarre en todo momento, la parte central se infla sólo si es necesario. Así se reduce la fricción contra el suelo a bajas velocidades, lo que redunda en una menor resistencia a la rodadura y en un mayor ahorro energético. Algunas dudas que pueden surgir tienen que ver con cómo reaccionará este neumático sobre terrenos con adherencia dispar o con cómo envejecerá.

Magtrac, el magnetismo al poder

Por su parte, Magtrac es una opción tan curiosa como —aparentemente— difícil de poner en práctica. Se trata de crear un campo electromagnético que confiera la elasticidad necesaria a la rueda para superar las irregularidades del terreno. En ese sentido, sustituye prácticamente al sistema de suspensión. La mala noticia es que generar ese campo y conseguir que el neumático no se desllante es un reto que puede suponer un buen quebradero de cabeza energético.

Motiv, off-road sin aire

Motiv fulmina el concepto neumático (del griego πνευματικός, que se refiere al aire) porque prescinde de la utilidad que viene prestando el aire a alta presión desde los tiempos de John Boyd Dunlop y usa bloques de poliuretano como elementos elásticos. En esto, el Motiv recuerda al Tweel de Michelin, un no-neumático que data de 2005, y a la opción similar de Bridgestone, presentada en 2011. En el reto planteado por Hankook, quedó en segunda posición.

Tiltread, tres neumáticos en uno

Finalmente, Tiltread es el nombre de la idea más innovadora de todas (y la que se ha llevado el premio gordo en el concurso de Hankook). Un estudiante de la Universidad de Cincinnati llamado Ben Zavala presentó este neumático a tres bandas. En realidad, se trata de tres ruedas, ya que el invento contiene neumático y llanta, que se presentan en anillos paralelos.

Cada vez que el vehículo afronta un plano inclinado en lo perpendicular a la dirección de marcha, un sistema eléctrico actúa sobre las ruedas, modificando la posición de cada uno de los tres anillos que las componen para conseguir que el conjunto asiente bien sobre el terreno a pesar de la inclinación.

Los beneficios del Tiltread están relacionados con la máxima capacidad de agarre incluso en curvas cerradas, toda vez que el vehículo no se inclina para seguir el trazado de la carretera. Tiene un cierto aroma que recuerda a las suspensiones adaptativas de Citroën y tiene mucho de lo que es el comportamiento de un neumático de moto. Lo que pasa es que con tres neumáticos funcionando de manera coordinada se podría conseguir una mayor estabilidad, al estilo de una Piaggio MP3.

Dejando de lado la cuestión de las tres ruedas en una, llama la atención el punto de unión con el vehículo, el buje desplazado del centro que hace las veces de órgano de apertura de las tres ruedas, como si de una navaja suiza se tratase. ¿Compensará el efecto del ángulo de avance de una rueda tradicional? Es de esperar que cuestiones como esa se hayan tenido en cuenta… si es que este ingenio (o cualquiera de los demás) van a ver la luz algún día.

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